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Trabajos de recate en el terremoto de Haití de 2010
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Trabajos de recate en el terremoto de Haití de 2010

¿Qué es un terremoto?

Un terremoto es un fenómeno natural caracterizado por una vibración o sacudida brusca de la corteza terrestre, producida por la repentina liberación de energía y propagada por la superficie de la Tierra en forma de ondas sísmicas.

James D. Forbes (1809 - 1868)
James D. Forbes (1809 - 1868)
Charles Richter (1900 - 1985)
Charles Richter (1900 - 1985)

La fricción o el deslizamiento entre los límites de las placas tectónicas y la rotura o el desplazamiento de las fallas geológicas son las principales causas de los seísmos.

Otro de los motivos que favorece el dinamismo sísmico lo encontramos en ciertas actividades originadas o influenciadas por la acción humana; son los llamados seísmos inducidos: las grandes presas artificiales de agua, los ensayos nucleares subterráneos o el fracking son muestras de ello.

Hipocentro o foco

Es el lugar desde donde se libera la energía. Dependiendo de su profundidad se clasifica en:

Superficial: en la corteza terrestre, hasta 70 kilómetros. Intermedio: entre los 70 y 300 kilómetros. Profundo: más de 300 kilómetros.

Epicentro

Es la zona de la superficie de la Tierra donde la magnitud del terremoto es percibida con mayor intensidad.

Seísmos premonitores y réplicas

Es frecuente que con antelación a un terremoto de una magnitud considerable se registren pequeños sismos que reciben el nombre de premonitores. Los que se producen con posterioridad se denominan réplicas. Las réplicas son la consecuencia de la readecuación de la corteza terrestre en torno al foco del terremoto. Dependiendo de la magnitud del terremoto, las réplicas, siempre de menor fuerza que el principal, se prorrogan durante los días posteriores y en ocasiones las semanas e incluso los meses siguientes.

Consecuencias

Los efectos destructivos sobre la superficie terrestre dependerán de tres factores:

  • La magnitud o intensidad del sismo.

  • La profundidad a la que se encuentre el hipocentro.

  • En menor medida, a la constitución geológica del subsuelo y las características geotécnicas del mismo.

Magnitud e intensidad

  • La magnitud es la medida del tamaño del terremoto, es decir, la energía liberada.

  • Por intensidad se conoce los efectos que provoca un terremoto sobre las personas, construcciones y el propio terreno.

  • Por tanto, la magnitud será única y la intensidad dependerá de la distancia al hipocentro y de la influencia de las ondas sísmicas.

Sismógrafo

Es un instrumento inventado en 1842 por el físico escocés James David Forbes, que permite medir las ondas sísmicas que afectan a la Tierra, determinando la amplitud y la duración del movimiento. Registra los dos tipos de oscilaciones del terreno, horizontal cuando se transmiten por la superficie terrestre y vertical o central cuando viajan desde las profundidades de la Tierra.

Escala sismológica de Mercalli

La escala sismológica de Mercalli debe su nombre al físico italiano Giuseppe Mercalli (1884-1906). Es una escala dividida en 12 grados, basada en la percepción humana de la intensidad de los temblores y los daños causados en las edificaciones y estructuras:

El Grado I, de resultado muy débil, prácticamente imperceptible, sentido por muy pocas personas en condiciones especialmente favorables.

El Grado XII, de efecto catastrófico, destrucción total, siendo las ondas sísmicas visibles sobre el terreno.

Escala sismológica de Richter

La escala sismológica de Richter, también conocida como escala de magnitud local (ML), se denominada así en honor al sismólogo estadounidense Charles Richter.

Esta fórmula mide la magnitud de un terremoto en base al tiempo transcurrido entre la aparición de las ondas P (primarias), las que comprimen y dilatan el medio en la misma dirección del desplazamiento de la onda y las ondas S (secundarias), que hacen vibrar el terreno en sentido transversal a la dirección de su propagación, siendo estas últimas las responsables de la mayor parte de los daños materiales.

Al ser una escala logarítmica, los valores asignados a cada nivel no aumentan de forma lineal, sino que lo hacen de forma exponencial. En esta escala, la magnitud de un sismo de grado 4, libera aproximadamente 32 veces más energía que el inferior, y así sucesivamente.

Por esta razón, es totalmente erróneo referirse a la escala Richter en grados. Una manera correcta sería decir: "se ha registrado un sismo de magnitud 4.0 en la escala de Richter".

Sn embargo, la escala Richter plantea un grave problema: se satura cuando alcanza valores altos, generalmente superiores a 7.0, produciendo unas estimaciones similares para seísmos de diferente magnitud. Es decir, no relaciona correctamente el hecho de que, el desplazamiento recogido por el sismógrafo varía de un temblor a otro, incluso con la misma cantidad de energía liberada, dependiendo de las características físicas del subsuelo y de la profundidad del hipocentro, especialmente cuando es superior a los 400 kilómetros.

Escala sismológica de magnitud momento (Mw)

En base a estas deficiencias, los sismólogos Thomas C. Hanks y Hiroo Kanamori, investigadores del Instituto de Tecnología de California, propusieron una escala que coincidiendo y continuando con la Richter mejorara los parámetros anteriores.

Esta nueva escala sismológica de magnitud momento (Mw), es actualmente la más utilizada por los sismólogos para medir y comparar terremotos de gran magnitud.

Sin embargo, dada la popularidad de la escala Richter o por simple desconocimiento, cuando los expertos informan sobre los datos de un terremoto medido con la escala de magnitud momento (Mw), es frecuente observar cómo en los medios de comunicación se sigue haciendo referencia de forma equivocada a la escala Richter.

Terremoto de San Francisco de 1906
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