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¿Qué son los asteroides?
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¿Qué son los asteroides y los cometas?

Los asteroides son cuerpos formados por materiales rocosos o metálicos, considerados demasiados pequeños para clasificarlos como planetas. Orbitan alrededor del Sol, generalmente en la región del Sistema Solar denominada cinturón principal de asteroides, que se ubica entre las órbitas de Marte y Júpiter.

Asteroides

Hay dos teorías que explican su origen. La primera alude al resultado de una gran colisión entre planetas sucedida hace mucho tiempo. La segunda hipótesis logra mayor consenso científico. Propone que es el resultado del material primordial sobrante del Sistema Solar, que no logró aglutinarse en torno a un planeta.

Se estima que la suma de la masa total de los cientos de miles de asteroides del cinturón principal no llegaría al 5% de la masa de la Luna.

Meteoroides

Un meteoroide es un cuerpo menor del Sistema Solar, con un tamaño comprendido normalmente entre los 50 metros de diámetro en su límite superior, siendo el límite inferior cualquier objeto sólido celeste mayor que el polvo cósmico.

Al no existir definiciones precisas ampliamente aceptadas, hay entidades o instituciones astronómicas que designan como meteoroides a las rocas espaciales que superar los 10 metros de diámetro.

Se cree que mayoritariamente son fragmentos de cometas y asteroides. La estela brillante de deja el recorrido del meteoroide se denomina meteoro, y es lo que comúnmente se conoce por estrella fugaz.

Meteoritos

En la trayectoria por la atmósfera terrestre, los meteoroides comprimen el aire, aumentando su presión y temperatura y produciendo una incandescencia que se manifiesta en un destello luminoso, que se denomina meteorito.

A pesar que la mayoría se desintegran a su entrada a la atmósfera de la Tierra, se estima en más de 100 los que alcanzan la superficie terrestre todos los años. De dimensiones reducidas, los pequeños caben en la mano, mientras que los mayores tienen el tamaño de un balón de futbol.

La mayoría de los meteoritos caídos sobre la Tierra están formados solamente por rocas, seguidos de los metálicos, que contienen gran cantidad de hierro, y los más escasos, compuestos por materiales rocosos y hierro.

Cometas

Los cometas son cuerpos sólidos celestes, constituidos principalmente por tierras, agua, dióxido de carbono, metano y otros gases en estado de congelación, que habitan en los confines del Sistema Solar.

A medida que se aproximan al Sol su núcleo se va calentando, vaporizándose de forma gradual el hielo y dejando una estela de polvo y gases denominada coma. Este halo puede extenderse millones de kilómetros. Se ha constatado que hay cometas que no han sobrevivido a su encuentro con el Sol.

Recientes investigaciones apuntan la posibilidad de que retengan materia orgánica, determinantes para la formación de vida en los estadios iniciales de la formación de los planetas.

Cráter resultante del impacto de un meteorito
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Cráter resultante del impacto de un meteorito
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