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El lichi, la fruta responsable de la muerte de cientos de niños en India
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El lichi, la fruta responsable de la muerte de cientos de niños en India

Un reciente artículo publicado por la revista médica británica The Lancet, asocia el consumo de la fruta lichi con la muerte de cientos de niños en la India desde 1995.

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09/FEB/2017

En el distrito de Muzaffarpur, estado de Bihar, una de las zonas con menor renta de India, los efectos de esta extraña dolencia venían observándose desde 1995, pero durante 18 años no se destinaron los recursos suficientes para realizar una investigación en profundidad, aunque hacía tiempo que algunos estudios locales sugerían que las extensas plantaciones de lichis podían estar relacionadas de algún modo con la enfermedad.

Cada mes de mayo, con la llegada de las altas temperaturas, niños aparentemente sanos amanecían con convulsiones, vómitos intensos y fiebre cerebral. La única coincidencia que presentaban los menores que ingresaban en los centros médicos eran los bajos niveles de glucosa en sangre. Los casos más graves, aproximadamente el 35% del total, entraban en coma y morían en los días posteriores. Con la llegada del monzón en el mes de julio el brote remitía hasta el año siguiente.

Desde 2013 investigadores de la India y EEUU trabajaron conjuntamente, descartando otros supuestos como la exposición a pesticidas usados en la agricultura, la toxicidad del agua o la ingesta accidental de metales pesados.

En 2014 los investigadores comprobaron en los propios hospitales que los síntomas progresaban de forma alarmante, de estar sano a mostrar signos preocupantes de la enfermedad en menos de 24 horas.

Haciendo una reconstrucción de las actividades realizadas por los niños el día anterior a ser ingresados se pudo establecer un patrón de comportamiento. Todos ellos habían tomado lichis en el domicilio familiar o pasado el día en las plantaciones de frutales.

Pero además se identificó otra causalidad: la gran mayoría de los menores hospitalizados presentaban carencias nutricionales en distintos grados.

Establecer una relación entre el ackee, la fruta nacional de Jamaica y el lichi, ambos pertenecientes a la misma familia de árboles fue esencial para avanzar en la investigación.

La ingesta de frutos poco madurados del ackee causa la enfermedad del vómito jamaicano o síndrome hipoglucémico tóxico, que puede llegar a ser mortal, especialmente en niños de 2 a 6 años cuando los niveles de glucosa en la sangre son muy bajos.

Cuando se analizó el lichi, el resultado fue concluyente. Las toxinas del ackee también estaban presentes en los frutos aún sin madurar.


El árbol del ackee es originario de regiones tropicales del oeste de África, desde Senegal a Gabón. En el siglo XVIII fue introducido por los británicos en Jamaica, extendiéndose posteriormente por todo el Caribe.

La investigación dada a conocer ahora, evidencia de forma científica que esta enfermedad está condicionada por la ingesta de esta fruta.

Los niños malnutridos, enfermaron por causa de la toxina hipoglicina A y su compuesto metilenociclopropilglicino (MCPG). La combinación de ingerir los frutos de lichis aún sin madurar y no tomar otros alimentos durante la cena, aumentaba la probabilidad de desarrollar una hipoglucemia nocturna que desatase la encefalopatía a la mañana siguiente.

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